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我们不确定茶叶到底原产于哪个国家,中国还是日本?欧洲植物学家的知识尚不足以确定其原产地,也不能对它进行恰当的分类。由于它在植物学性状上与山茶非常相似,所以现在一般都把它归入山茶一类,不过它的花和叶子比山茶要小得多。这种亚洲植物栽培得非常成功,不管是否能在不同的土壤或气候环境中茁壮生长,或在别处是否广为人知,我们确信它自古以来就是中国民众最喜欢的饮品之一。中国人称为“茶”的植物分作两种:绿茶和红茶。长期以来,人们认为绿茶是从红茶中提取而来的,但这一结论并没有充分的证据。

这种观念的产生似乎源于中国有两个截然不同的产茶区,江苏省与浙江省通常被称为绿茶区,红茶则产于低纬度地区,位于福建和江西两省交界的大山脚下。人们认为茶区的范围介于北纬25°到北纬34°之间,但不能因为茶叶种植集中在这几个省,就得出结论说茶叶不能在其他省份种植,也不能因为绿茶在高纬度省份种植,就得出结论说它不能在低纬度省里生长。这种植物在多数省份都能生长,但绿茶、红茶主产区的产出会特别留起来,准备出口到欧洲和美洲。

茶叶品种的不同是由商业贸易来决定的,据说这起源于广东商人。红茶的种类有武夷茶、功夫茶、马黛茶、小种茶、清茶、开花香和橙白毫;绿茶品种有屯溪茶、熙春茶、嫩熙春、皇家贡茶和珠茶,有些茶在中国也并非尽人皆知,皇家贡茶又被称作“御茶”,只有在典礼上才品尝得到。御茶是由茶树的嫩叶制成,并非由稀有茶种制成,类似于法国神父、著名汉学家杜赫德所称的“毛茶”,据说是进贡给皇帝的专用浓香茶。

皇家泡茶使用的茶杯也非同寻常,要配备一个带孔的银碟子,以便在冲泡时使茶叶滞留在杯底,另外还要准备一个由贵金属制作的茶盘,形状像一条小船。至于欧洲商人所熟知的茶叶,很可能只是价值不一、质量不一的混合品种,亦或是心灵手巧的亚洲人成功仿制的杰作。广东人出售一种优质茶,这种茶是用该省山上一种特有的苔藓制作而成。欧洲游客经常见到有人在南昌府或鄱阳湖上公开出售与此相同的蕨类植物,这种植物的汁液是很受人欢迎的饮料。有理由肯定,如果不将茶叶卖给外国商人,中国人不会按比例将它们混装。往茶叶里掺入几片茉莉花,是日本人用来增加茶叶芳香气味的方法,不能视作违反商业诚信,不会像其它添加物一样招致公众的责难。但也有人想很多鬼点子来增加茶叶的重量,并往箱子里面掺假,从我们与广州进行第一桩贸易以来,中国商人一直在这样做。

种种误解曾对不同国家的人产生过影响。有人认为茶在中国最早是用来防止麻风病的。北欧国家的人最早曾往茶里面掺烈性酒,经过蒸馏之后再饮用。人们如今已不再掺这些东西来冲泡茶叶,但另一些东西还被允许继续与茶混合饮用。茶对人类的作用在于其非常温和的麻醉和镇静功效,而且像其它小剂量服用的药物一样,它能提神醒脑,化学分析还没有在茶叶中发现它令人兴奋的原理。冲泡绿茶的功效远远高于红茶,喝很浓的绿茶通常会使人非常兴奋,毫无睡意。即便茶具有一定程度的镇定作用,在所有麻醉药物中,它的毒副作用也是最小的。茶具有很大的药用价值,适度喝茶能起到收敛剂和增强剂的作用。茶能增强肠胃功能,帮助消化,具有利尿和发汗的功效,但一定不能喝得太多。

在茶的高价值引诱下,一些有心计的国家曾尝试将茶叶移植到其殖民地或本土上去。荷兰人开始在爪哇岛进行种植,为确保成功,还从中国产茶区找来了栽培人员,这些小茶园一开始表现得很出色,但是不知道是因为这些工人不讲信用或选择的种茶地点有误,还是因为因政府不希望引起中国人的误会改变了主意,种植茶叶并没有达到最初预期的效果。

巴西人在圣塞巴斯蒂安附近进行了另一次尝试。在距离该城六英里的植物园里,政府花大价钱收集来自世界另一端的稀有珍奇外来物种。这里的气候和土壤都有利于茶树的生长,东方的植物在移植之后似乎也不会降低活力。然而一场政治风暴席卷了葡萄牙,这一事件不幸也影响到了曾经名噪一时的植物采集。要不是面粉厂长老戈麦斯的坚持,圣塞巴斯蒂安植物园恐怕早已淡出人们的视线。这位先生不愿接受失败,他在几位中国园丁的帮助下继续种植栽培茶叶,取得了巨大成功。“我(阿贝尔博士)去参观的时候已经过了收获期,已经多次有效地生产出了茶叶,许多别的中国植物也正生机盎然。”在亨利·埃利斯爵士和阿贝尔博士访问巴西之后,布鲁斯先生在印度阿萨姆邦也发现了野生茶树。

布鲁斯沿着雅鲁藏布江寻找,从下阿萨姆邦的斋普尔一直到上阿萨姆邦首府古瓦哈蒂,终于在一片丛林的树荫下发现长得非常茂盛的野生茶树。在发现者的监督下,在中国栽培者的帮助下,有理由认为它最终有可能与大叶茶(在英国称作武夷茶,在中国称作大叶茶)进行竞争,英国已经建立了一家公司,从阿萨姆邦进口优质茶,以鼓励茶文化和茶叶贸易。

茶在中国很流行,米尔恩牧师说:”在商店和游客川流不息的地方,家家柜台或茶几上都摆放着一把盛茶水的大茶壶,茶壶周围摆满了茶杯,这是为口渴的顾客准备的。人们喜欢储备雨水来应对干旱,节俭型家庭会将巨大的水罐放在屋檐下面,接住每一滴落下的雨水。除了绿茶,中国人在喝红茶时不喜欢喝浓茶,而且喝的时候不往茶里面添加牛奶或白糖。”中国的茶馆和英国一样普遍。

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